Válka o patenty

Bitcoin a patenty spolu nikdy příliš nekamarádily. Nicméně dlouhodobá kontroverze v tomto směru může být u konce díky Blockchain Defensive Patent Licence. Bitcoin považují mnozí za vyvrcholení cyberpunkového hnutí, které prosazuje anarchistické a libertariánské myšlenky v oblasti svobody a informací. Původní software, který stojí za Bitcoinem, byl zdarma a s otevřeným zdrojovým kódem. Dnes funguje na bázi MIT License, známé svou benevolentní povahou. Většina lidí by souhlasila, že úspěch Bitcoinu je z velké části dílem právě uvedených dvou vlastností.

Nicméně právě tyto vlastnosti jsou často v rozporu s mezinárodním patentním právem. Zatímco open-source je hlavně o šíření zdarma, patenty garantují jedincům i společnostem exkluzivní intelektuální práva. Podle Smlouvy o spolupráci v oblasti patentů (PCT) má držitel patentu stejná práva na vynález ve 152 zemích, které smlouvu podepsaly. Země, které nepodepsaly, jsou většinou známé špatnou ekonomickou situací, nebo dlouhou historií porušování patentního práva.

Samotná představa patentů se pak příliš neslučuje s představami zastánců cyberpunku a libertariánů, kteří Bitcoinu od začátku fandili. Patenty jsou podle nich neetické, státem garantované monopoly a brzdy inovací.

„Samotnou podstatou Bitcoinu jsou inovace bez omezení“, tvrdí James Murdock, viceprezident a poradce společnosti Blockstream. „Věříme, že aby Bitcoin a s ním spojené technologie mohly dosáhnout plného potenciálu, musí být podložené globální platformou, kterou může jakýkoli inovátor použít zdarma a bez omezení“.

Druhy BTC patentů a kontroverze okolo nich

Zatímco většina softwarových řešení v oblasti kryptoměn je open-source pod MIT License, neplatí to pro všechny aplikace ani společnosti nabalené na tento obor. Patexia Research zjistila, že množství patentů v oblasti Bitcoinu a blockchainu vzrostlo z několika tuctů v roce 2015 na několik stovek v roce 2017. Mezi největší držitele patentů v této oblasti pak patří známé firmy, jako IBM, Bank of America, nebo Mastercard.

Kontroverze ohledně patentů se ale týká i několika velkých startupů v oblasti kryptoměn, například Coinbase, BitGo, nebo Blockstream. Tyto společnosti na internetu sklidily hodně kritiky za své patentové přihlášky.

Avšak nezávisle na vaší ideologii existuje dobrý důvod pro patentování – pokud si svůj výzkum nepatentujete, otevíráte tím dvířka takzvaným patentovým trollům. Ředitel Coinbase Brian Armstrong to na svém blogu vysvětluje následovně:

„Já osobně bych byl radši za svět, kde softwarové patenty neexistují (myslím, že snižují ochotu k inovacím a plýtvají jak časem, tak penězi). Jelikož ale existují, musím je brát v potaz. (…) Důvodem, proč podáváme patentové přihlášky, je aby na tyto technologie nedosáhly zlí lidé. Užíváme je v obraně proti patentovým trollům a díky tomu budeme mít jistotu, že kryptoměnový ekosystém bude nadále růst.

(pozn.překl: zkuste si představit, jaké by to bylo, kdyby si někdo patentoval ukazatel průběhu, který je součástí každé SW instalace, nebo načítání programu – abyste ukazatel průběhu mohli dát do svého programu, museli byste zaplatit licenční poplatek třetí straně!).

Těžařské patenty

Obavy v oblasti patentů jsou často ideologické, ale v těžařském oboru mohou nést skutečná rizika. Patenty v tomto oboru mohou ohrozit decentralizovanou povahu Bitcoinu a tudíž také jeho bezpečnost. Těžba je často přirovnávaná k loterii, i když férové, protože v této loterii organizátor nedostane žádný podíl. Proces těžby je totiž prakticky náhodný – nalezení bloku se děje doslova metodou pokusu a omylu. Těžaři spolu dnes soupeří o poměrně malé marže, takže vyhrává ten, kdo má nejlevnější elektřinu, nebo nejvyšší efektivitu. Ti s dražší energií musí zlepšovat proces těžby, nebo je ostatní převálcují.

A právě tato nerovnost mezi těžaři je důvodem, proč jsou patenty takovým rizikem. Když bude mít jeden těžař výhodu nad ostatními, což přesně patenty nabízí, může to dojít až tak daleko, že ostatní budou muset těžby zanechat. V extrémním případě by to mohlo vést až k existenci jediného velkého těžaře, což by otevřelo dvířka 51% útoku na síť. To by mohlo samo o sobě znamenat konec Bitcoinu. Výzkumné oddělení burzy BitMEX uvádí:

„Patenty na těžební technologie (…) by mohly podrýt celou myšlenku těžby, která vyžaduje určitý stupeň konkurence, aby byla užitečná. Pokud těžař, nebo pool, získají velký podíl na hashrate, mohli by změnit záznamy v blockchainu, nebo se dokonce pokusit změnit jeho historii, čímž by blockchain i Bitcoin naprosto ztratily důvěryhodnost.“

Existencionální riziko pojící se se SW patenty jasně dokládá, proč jsou tak kontroverzní. V současnosti se největší kontroverze pojí s algoritmem AsicBoost. Přišel s ním bývalý technologický ředitel firmy CoinTerra Timo Hanke – AsicBoost umožňuje využít nedokonalost v implementaci BTC protokolu proof-of-work. Díky tomu může těžař jít na nalezení bloku „zkratkou“, která mu dá výhodu až 30%, ale reálně to bude spíše 15-20%. V oboru s takovou konkurencí může být tato výhoda k nezaplacení.

A háček? AsicBoost má patentovou přihlášku. Patent původně držel Hanke a zakladatel RSK Sergio Lerner. Není velkým překvapením, že oznámení této inovace a s tím spojeného patentu vyvolalo v komunitě velkou odezvu. Vývojář Bitcoinu Peter Todd v reakci na tuto zprávu uvádí:

„Fakt, že Hanke tento zlepšovák patentoval, může být problémem pro decentralizovanou povahu Bitcoinu, v závislosti na zvoleném licenčním modelu. Problém by například bylo exkluzivní využití patentu jediným těžařem“.

Později Todd dokonce navrhl, aby se pomocí hardforku tento zlepšovák vyřadil – k tomu ale nakonec nedošlo.

Počáteční bouře po chvíli utichla, ale před rokem se vrátila. Vývojář Gregory Maxwell zjistil, že čínský výrobce těžebního vybavení Bitmain zahrnul technologii AsicBoost do svých čipů – a Bitmain to potvrdila. Společnost ale nepotvrdila tajné používání této technologie k těžbě.

Je-li to narušení patentového práva, nebo není, zůstává zatím nerozhodnuto. Tento problém vyřešila až aktivace SegWitu v srpnu 2017, který výrazně omezil skrytou využitelnost této technologie a zdá se, že AsicBoost nikdy nebyl na hlavní bitcoinové síti otevřeně použit.

V únoru tohoto roku se Bitmain stal aktérem další aféry. Po opuštění Bitmain si bývalý ředitel Yang Zuoxing založil vlastní firmu na výrobu těžebních zařízení Whatsminer. Ten využívá speciálně konstruovaný okruh, aby byla čipu dodávána elektrická energie nejefektivnějším způsobem – a tato technologie byla samozřejmě patentována. Díky ní mohou být ASIC čipy podstatně efektivnější. Bitmain se nyní soudí se Zuoxingem a jeho společností Bitewei, která Whatsminery vyrábí. Bitmain v obžalobě tvrdí, že vlastní patent na tuto technologii a pokud spor vyhraje, získá nad ostatními výrobci velkou výhodu. Toto řešení je hardwarové a proto se pak nedá nijak zablokovat změnami protokolu těžby.

Řešení zvané BDPL

Padlo hodně návrhů na řešení patentového problému – například Coinbase podepsala patentový závazek. Ten sice není právně zavazující, ale společnost se tak veřejně zříká agresivního použití softwarových patentů proti startupům.

Blockstream zašel dokonce ještě dále – kromě podpisu pod patentovým závazkem se stal členem iniciativy Defensive Patent Licence (DPL). Podpisem pod DPL se vývojářská společnost zavazuje sdílet všechny své patenty s ostatními vlastníky licencí za podmínek, za jakých tyto ostatní společnosti sdílí své patenty.

Žádná z těchto iniciativ ovšem necílí speciálně na Bitcoin a blockchain. Navíc tyto dohody mají zadní vrátka a mohou být zneužity. Proto vznikla nová iniciativa Blockchain Defense Patent License (BDPL), která je vylepšenou verzí DPL.

Patentový právník William Ting, který chce licenční problémy vyřešit, uvedl následující: „Po prostudování současné verze DPL docházím k názoru, že je nutné vylepšit některé sekce a slovní spojení. Díky tomu získáme solidní základ pro jedinečné potřeby BTC těžařů a dalších uživatelů blockchainu“.

BDPL uvádí, že nejlepší cestou prevence proti vzniku dominantního těžaře je „povzbudit jedince a společnosti v oblasti těžby, aby vyřešili konkrétní potřeby blockchainového protokolu a zabránili kterémukoli jedinému těžaři získat obávanou schopnost 51% útoku na síť“.

BDPL nabízí oproti DPL vylepšenou ochranu v několika oblastech:

  • Omezuje možnosti převodu licencí na třetí strany.
  • Zamezuje použití exkluzivity na některý z patentů.
  • Penalizuje držitele licencí za útoky na patenty ostatních členů BDPL.
  • Pokud se člen BDPL soudí s jiným členem ohledně nedodržování dohody, může si tento člen nárokovat soudní poplatky na členu, který dohodu nedodržuje. To má zajistit, aby dohoda nebyla bezzubá.

Nový domov AsicBoostu

A odtud to začíná být zajímavé – Little Dragon Technology LLC, současný vlastník patentu na AsicBoost, oznámila 1. března, že se stala členem BDPL. Díky tomu bude její patent volně použitelný pro každého, kdo se také stane členem. Ještě zajímavější je ale komentář, který Little Dragon poskytl serveru Bitcoin Magazine. Ukazuje se, že toto rozhodnutí bylo učiněno v širším kontextu:

„V oblasti těžby existuje více patentů, které považujeme za nebezpečné, jež by mohly být zneužity k potlačení konkurence.“

A v tom je ten háček. Pod hlavičkou BDPL bude muset každý výrobce, který chce využít AsicBoost, sdílet svoje vlastní patenty. To by zahrnovalo například již zmíněný patent na speciální elektrický obvod ve Whatsmineru, nebo jakýkoli další patent, který může v budoucnu vzniknout. Vzhledem k obrovskému potenciálu AsicBoostu tím Little Dragon prakticky říká, že se každý výrobce těžebních zařízení bude muset stát členem BDPL a sdílet tak své případné patenty. Díky tomu snad bude problém HW patentů v oblasti těžby vyřešený na dlouhou dobu.

Díky ironickému zvratu osudu věří Little Dragon, že se AsicBoost může stát klíčem k odstranění HW patentů a dodává:

„Věříme, že když bude patent na technologii AsicBoost použit defenzivně, může se stát silou, která ochrání decentralizovanou podstatu Bitcoinu.“

Související

PŘIDEJTE SE DO DISKUZE